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19 de octubre de 2017

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Dos cometas cercanos se acercarán a la Tierra con un día de diferencia

252P/LINEAR y P/2016 BA14

Por Alejandra Sofía. 

Los especialistas presumen que se trataría de un mismo cometa que se fraccionó. Dialogamos con la Dra. en Astronomía, Romina Di Sisto, quien dio detalles sobre estas visitas. “Son dos de los pasajes más cercanos a la Tierra que se hayan registrado para un cometa”, señaló durante la entrevista.

-Que ambos cometas estén casi en la  misma órbita, ¿indicaría que tienen un mismo origen?

RDS: Podría ser, sus trayectorias y órbitas son muy próximas. 252P/LINEAR se  conoce desde el año 2000 y es, aproximadamente, el doble en tamaño que P/2016 BA14. Los cometas son objetos bastante frágiles formados por roca y hielo y cada vez que se acercan al Sol subliman sus hielos produciéndose la famosa "cola" del cometa. Este proceso los desgasta y dada su frágil constitución se pueden fragmentar. Además, cuando un cometa pasa muy cerca de un planeta también puede sufrir una ruptura. Un ejemplo muy conocido de esto fue el cometa Shoemaker Levy 9 que se fragmentó en varios pequeños cometas al pasar cerca de Júpiter en el año 1992 y dos años más tarde colisionaron con ese planeta.

El cometa 252P/LINEAR tuvo un encuentro cercano con Júpiter en 1987, a una distancia de 0.26 UA (1 Unidad Astronómica equivale a la distancia entre la Tierra y el Sol, casi 150 millones de km) y por lo tanto podría haberse fragmentado y dar origen a este nuevo cometa, el P/2016 BA14.

-¿Hay otras indicaciones para pensar un mismo origen?

RDS: Además de las órbitas cercanas y lo que mencioné sobre la posible 
fragmentación, por ahora no. Habría que hacer otros estudios; tal vez las 
observaciones que se harán en esta fecha de acercamiento puedan traer mas 
información.

-¿Son cometas periódicos? ¿Es realmente una proximidad llamativa en relación a otros cometas que se acercan?

RDS: Sí, son periódicos, todos los cometas que en su designación llevan una "P" son periódicos. Sus órbitas son elípticas. La distancia media al Sol es de 
3 veces la distancia entre la Tierra y el Sol pero las órbitas son bastante excéntricas y por esto cruzan la orbita de la Tierra, pudiendo entonces tener eventualmente un encuentro cercano con ella.

Estos cometas van a pasar muy cerca. 252P/LINEAR va a pasar a 0.035 UA el 21 de marzo y P/2016 BA14 (PANSTARRS) a 0.023 UA que equivale a alrededor de 9 veces la distancia entre la Tierra y la Luna, el 22 de marzo. Son dos de los pasajes más cercanos a la Tierra que se hayan registrado para un cometa. Sí vale señalar que hay muchos más pasajes de asteroides cercanos que de cometas, ya que es más numerosa la población de asteroides cercanos a la  Tierra que de cometas.

-¿Podremos observar a los cometas?

Si, pero con telescopios. Se cree que el 20 de marzo podría observarse una lluvia de meteoritos (meteoroides) asociada al cometa P/2016 BA14 y una nueva lluvia el 28 y 29 de marzo, esta vez asociada al cometa 252P.

Estas lluvias de meteoritos son partículas de cometas que van quedando en su 
órbita y si esta órbita cruza la Tierra, ésta las encuentra. Entonces, estas partículas entran en la atmósfera y se ven como meteoroides o "estrellas fugaces". 

 

Designación de cometas

 

Los cometas se designan con un prefijo que indica la clase de órbita que posee el objeto, seguido del año de su descubrimiento. A continuación, una letra mayúscula indica la quincena anual de su descubrimiento, y un número adicional señala el orden de descubrimiento durante dicha quincena. Finalmente, se incluye el apellido de su descubridor o descubridores. La Unión Astronómica Internacional (IAU) indica con el prefijo "P/" a 
todos los cometas periódicos, con el prefijo "C/" a aquellos cometas que 
han sido detectados solo una vez y con el prefijo "D/" a los cometas de 
periodo corto que no se puede predecir su órbita y a aquellos que 
han sublimado todos sus hielos y no pueden ser detectados. Estos últimos 
se consideran cometas perdidos o muertos (D=Defunct).

  

 

La Dra. Romina Di Sisto es miembro del Grupo de Cs. Planetarias de la Facultad de Cs. Astronómicas y Geofísicas de la UNLP; docente e investigadora de CONICET.

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